Elementos radioativos na relojoaria: felizmente um problema superado

John WayneAlguns atores famosos como John Wayne (1907-1979), Susan Hayward (1917-1975), Pedro Armendáriz (1912-1963), Agnes Moorehead (1900-1974) (a personagem Endora na famosa série A Feiticeira) e o diretor Dick Powell (1904-1963), foram expostos à algum tipo de radiação durante as filmagens do épico O Conquistador (The Conqueror), lançado nos cinemas em 1956. O filme foi rodado no deserto de Utah em 1955.

Todos esses personagens morreram de algum tipo de câncer. Das 220 pessoas que trabalharam nas filmagens, 91 contraíram câncer. Por outro lado, a 105 km de distância da cidade de Las Vegas, no estado de Nevada,  existe uma área que ficou chamada de Nevada Test Site e no início da década de 50 foi usada para testes de bombas atômicas e outros testes nucleares. Embora no deserto de Utah não tenham ocorrido testes nucleares, os ventos oriundos do estado vizinho, Nevada, transportaram resíduos atômicos para aquela região.Susan Hayward

Algo semelhante ocorreu na indústria relojoeira americana no início do século XIX, quando fabricantes de relógios de mesa e de parede (clocks) usavam uma tinta luminosa nos índices e ponteiros que era feita à base de zinco (Zn) e radio (Ra). Este último elemento químico é altamente radioativo, daí o nome. Marie (Maria Sklodowska) e Pierre Curie, descobridores do rádio, também foram também seriamente afetados pela radiação desse elemento químico. Um dos efeitos danosos do rádio é que ele provoca uma degeneração da estrutura óssea.

Os funcionários encarregados de pintar os índices e ponteiros dos relógios eram na sua quase totalidade moças. Várias delas, em diferentes cidades americanas que tinham fábricas de relógios, vieram a morrer em decorrência da ingestão e inalação da tinta luminosa com zinco e rádio. A ingestão ocorria através do contato da ponta do pincel com os lábios, pois era um hábito afinar a ponta do pincel antes de tocar as cerdas na tinta.

Mae Keane - the last of Radium GirlsAs funcionárias que trabalharam com este tipo de tinta luminosa ficaram conhecidas com The Radium Girls. No dia 1º de março deste ano, faleceu de causas naturais uma delas, Mary O´Donnell (Mae Keane, seu apelido) e aos 107 anos de idade!

A explicação porque ela atingiu essa longevidade é muito simples: em 1924, com apenas 18 anos de idade, May Keane trabalhava na Waterbury Clock Company (Waterbury, Connecticut, EUA) e logo não se adaptou bem a essa tarefa de pintura e pediu transferência para outro setor,  sem saber do perigo desse agente cancerígeno.  Mesmo afastada daquela atividade insalubre , Mae Keane perdeu quase todos os dentes aos 30 anos de idade, o que dá uma ideia dos danos que o contato com o rádio sem proteção causa ao ser humano. 

A indústria relojoeira evoluiu e este tipo de tinta luminosa que permite ver as horas em locais escuros  foi sendo substituída por produtos menos agressivos ao meio-ambiente a ao ser humano.

Contudo, somente em 1993 é que surgiu um produto realmente mais seguro, denominado Super-Luminova, desenvolvido pela empresa japonesa Nemoto & Co. Ltd, à base de de uma forma não-radioativa de estrôncio (Sr) e alumínio, que se tornou amplamente usado pela indústria relojoeira e, por ser isento de radioatividade, não causa danos à saúde humana. Existe também o Super-Luminova BG W9 produzido pela empresa suíça Tritec.

A também japonesa Seiko (Seiko Time Corp.) posteriormente desenvolveu um produto semelhante, que ela chamou de LumiBrite, usados nos relógios de sua marca.

Dial with SuperLuminovaEsses dois produtos emitem luminosidade porque ficam expostos à luz durante o dia e “armazenam” essa energia. A duração desse tipo de material luminoso é elevada, mas a capacidade de absorção da luz vai diminuindo gradativamente ao longo do tempo. Porém, não há registros ou informações sobre a efetiva vida útil desses dois tipos de material luminescente.

Finalmente, uma tecnologia mais avançada que é a Self-Powered Micro Gas Lights. Esta tecnologia de origem suíça é utilizada pela marca de relógios BALL (www.ballwatch.com) em vários de seus modelos, que captura gás trítio em um pequeníssimo tubo de vidro mineral coberto com material luminescente. Para detalhes adicionais, sugiro acessar a página Technology da marca de relógios mencionada.

 

 

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